France - The Cold Autumn Hots Up

Students in Paris blockade their high school

Despite the colder weather, and the increasing lack of petrol, the social movement is hotting up, fueled by fun, fire and fury. "Operation Snails' Pace", strikes, mini-riots, schools blockades, General Assemblies, occupations, and today the 4th 24 hour "General" Strike since 7th September ...but where is it all going? What contradictions aren't being confronted? Read on...

Lorry drivers yesterday joined the movement, with the explicit aim of "blocking the economy". They have been launching "Operation Snails' Pace" (going slow on major roads and motorways) around Lille, Toulouse, Lyon, Bordeaux, south of Paris, Tours, Frontignan, Arras, various parts of Normandy and lots of other places - officially there were 30 "go-slows" around 15 different towns yesterday. This, on the day before the Union-called "General" Strike called for today, Tuesday October 19th: "General" is in inverted commas because clearly there've been loads of people who have continued working in those sectors which have officially come out on strike. Some of these 'go-slows' lasted only 20 minutes, but others for several hours. Ordinary cars go-slow in the fast lane, because big lorries aren't allowed there.

Various petrol depots have been blockaded. Despite the government claiming on Sunday that only 200 petrol stations have closed down, the organisation responsible for producing petrol station statistics said yesterday - Monday - that 1500 have closed; and the amount of petrol stations that have run out of Unleaded 95 or Unleaded 98 must be a great deal more than that. This shortage is as much to do with the refineries' strikes and blockades as with the dockers strike which has left at least 60 tankers stuck in the Mediterranean, unable to embark.

Lycees continue to be blocked (officially - ie Ministry of Miseducation figures - 260, but 600 according to UNL - the Union Nationale de Lyceens).
There have been mini-riots and stand-offs with the CRS in at least 5 towns - Nanterre just outside Paris, Lyon, Lille, Mulhouse and Borges. So-called "casseurs" (literally "breakers": see this text from 1994 in English "Nous sommes tous des casseurs") have been attacking this and that all over the country, sometimes intelligently, sometimes indifferently, sometimes stupidly and sometimes really nastily.

In Marseille the binmen have been on strike for over a week (joining the dockers and the refinery workers). The rubbish is upsetting the tourists, who are anxious to consume the new gentrified areas, brought in by artists and the construction of a modern tramway, free from the stench of revolting proles. The mayor is also upset. Marseille is already preparing for the year it becomes the Cultural Capital of Europe in 2013. With Ryanair withdrawing from its airport base there, giving the term 'capital flight' an almost literal meaning, the project of bringing in the punters from the four corners of the globe could well be grounded. All that glorious regeneration of a nice cleaned up surface, designed to reduce all sense of a past into a souvenir photo, could be destroyed by radical subversion. A binman said, "We're the proletariat, we can't just sit and twiddle our thumbs." Though this possibly comes from an old-style CP-influenced guy, in the atmosphere of Republican ideology where everyone is encouraged to describe themselves as a "citizen", this is a refreshing reminder of a basic socially antagonistic truth. A 16 year old from Marseille, Sarah Jlassi, added "This has gone beyond pensions, it's about our unjust, divided society." (The Guardian today). Though this is certainly at the centre of the movement, youths in the media and on the street, from whatever background, are constantly saying how stressed their parents are after work, how consequently they can't communicate with them.
A few years back, the mayor brought in the army to clear the rubbish. Whether he does so again, in the current more generalised climate of class war remains to be seen, but he could encounter more frustration than merely Ryanair's O'Leary playing hard to get. Certainly in the longer term - the overtly 'radical milieu' there has long been organising against gentrification and the cultural rubbish that's going to fill the streets in a bit over 2 years time (a translation of this text on art and gentrification has become very popular there over the last 18 months).

In Languedoc-Roussillon, where I live:
Nimes (Gard county), all the lycees closed, and there were sit-ins at the prefecture.
Ales (also the Gard) - a blockade of the railway lines, with fires to keep warm.
Firemen were on strike throughout the Gard, only answering the most urgent calls.
In Perpignan, 150 strikers blocked a petrol depot for 4 hours, with tyres burning all over the roads. A train driver supporting the blockade said on telly, "This is not just about retirement but about the whole future of this society", though the different ways of understanding the implications of that are about as many as there are people who feel the same way. 200 teachers occupied a local state institution (didn't catch what it was). A firetruck was attacked with stones.
In Frontignan, near Sete, 300 train drivers and truck drivers, plus others, blocked an oil depot, beginning very early in the dark morning - stopping distribution in 3 counties. A train driver said, "We're doing this for the future - for our grandchildren", though they were also clearly doing it for themselves.The cops, preceded by a nicey nicey reasonably-toned Prefet (head of administration for the area) asking for a calm dispersal, unblocked the depot in mid-afternoon without resistance - 300, in a fairly isolated spot, not being enough against cops armed with tear gas and flash balls. However, the expulsion was immediately followed by a mini-General Strike in the Frontignan area.
Aude also had a blockade of an oil depot up till mid-afternoon.
In Montpellier the "concierge" (security/surveillance office) of a lycee was completely wrecked by fire. And many of the windows of this lycee were "broken" (they're very thick top security windows, so none of them shattered) by 50 or so hooded youths. A teacher, who quite possibly objected to this reasonable attack, had a molotov thrown towards her, without touching or injuring her at all. She called them terrorists. The school was evacuated.
On Friday 15th October, 60 or so youths attacked the blockade of a the top notch lycee in Montpellier ("Joffre") - the BAC (anti-criminal brigade) and suspected RG (equivalent of Special Branch) cops had been seen in their cars outside, leaving just a minute before the crowd of youths arrived. The youths also attacked "college" (12 - 15 yr olds) students, and went on to attack another school nearby, this time going through the dormitories robbing what they could. A car with a couple in it was overturned outside this school, and apparently a tram driver was stabbed in the hand. A radio journalist told a teenage girl he was interviewing that he had inside information that they'd been manipulated by the police, though he never actually broadcasted any of that (probably for fear of losing his job). Clearly, however, the degradations of life on the estates and the gang mentality that survival engenders, means that some youths don't really need to be manipulated - they see everything in terms of a dog eat dog world, and it will take some considerable risk of a dialogue between those who identify with and participate in a more general social movement and these more nihilistic but utterly directionless youths to shift this to the advantage of both. Certainly moralistic finger-wagging is the last thing that will influence any change in this area: it's part of the world they rightly hold in contempt, but cannot see or struggle or really want to find any way out of. This is not helped by the catch-all condemnations of anything that involves violence as "casseurs who've got nothing to do with the movement". The local press was full of condemnation of these acts (though some of the worst, surprisingly, weren't reported) but when the headmaster of Lycee Joffre pushed the gate onto the hand of a blockading school student and broke his wrist, this was played down as an 'accident'. At another school in town, an anti-blockade teacher on the inside of a gate blockaded on the outside pushed a large barrier (that had been placed on top of the dustbins that are the main structure of lycee barricades) back onto the pavement, narrowly missing seriously damaging the faces of a couple of students. A parent who politely warned the teacher of the dangers of what he was doing was later punched in the face by this teacher. But blanket criticism of "casseurs" is a convenient way of ignoring these contradictions, and of not looking at what is fine and justifiable and what is sick in "casseurs" actions.

Lycee youth chant of the week: "In Parliament the MPs jerk off all day" (it rhymes in French and they sing it).

A lot more could be said, and I haven't even been to develop the answers to the questions posed in the introduction, but I've got to go now. Apologies for the lateness, and insufficiency, of this: internet, computer and personal problems have caused the delay............

For the moment, check out these brilliant (well, half of them were written by me, so that almost goes without saying) texts on some of the past history of social movements in France:
France Goes Off The Rails (on the movement of 1986-7)
French strikes - 1995-6
Notes on the French movements 2003
Culture in danger - if only! (on the movement of casualised cultural workers, 2003-4)
[url=]Notes on the lycee movement, 2005[/url]
Brief notes on the riots of November 2005
All quiet on the French front (on aspects of the anti-CPE movement, written during the movement)


Oct 19 2010 10:10

Great stuff, thanks for the update.

I have added an image and made this the lead article - if you add an image when you post an article we can easily make it the lead, also it gets more views, so if you have time it's worth doing, otherwise we will try to when we get a chance.

Also, a quick note on editing - I changed some of the tags, as we use the tag "assemblies" for articles about assemblies.

The comment about youths going through school dormitories robbing, do you mean they were robbing pupils there, like happened a few years ago?

Oct 19 2010 10:43
The comment about youths going through school dormitories robbing, do you mean they were robbing pupils there, like happened a few years ago?

- they weren't robbing off them directly, but stealing things when they weren't around.
Really didn't have time for an image as I was already late, but will add one in future.
The Ardennes region has just declared for an indefinite General Strike - this throughout the region and not confined to a specific union; though this is, afaik, an across-the -board Union call and in practice it remains to be seen what happens, it's an interesting development.
From the State side, however, things are also getting heavier - eg yesterday a squat in a remote area of the Cevennes in the Gard , that had been squatted for over 9 years, was evicted by gendarmes and bailiffs. The squat - of a massive, though somewhat wrecked, baronet's house - had an autonomist/anarcho-ecologist reputation.
And last week, after a fascist-organised demonstration in Beziers, a 75 year old guy, who shot (in the back) and almost killed 2 clearly unarmed young Roma women burgling his house, was released on bail. See this.

Oct 19 2010 11:18

l'Intersyndicale of the département or of Champagne-Ardenne?

Oct 20 2010 16:19
Baderneiro Miseravel
Oct 29 2010 20:41

My apologies for the delay in the translation and possible misinterpretations, but this text was very hard to translate, plus personal problems and others led to the delay. I tried very hard to make an accurate depiction of what I thought you meant in an understandable way, but it'd be advisable to get someone to compare and check.

In solidarity,
Baderneiro Miseravel
In Indymedia Portugal:
In Indymedia Brasil:


Apesar do clima frio, e da falta crescente de gasolina, o movimento social está esquentando, alimentado por diversão, fogo e fúria. “Operações Tartaruga”, greves, mini-insurreições, bloqueios de escolas, Assembléias Gerais, ocupações, e hoje a quarta Greve “Geral” de 24 horas desde sete de Setembro... mas onde tudo isso está indo? Quais contradições não estão sendo confrontadas? Continue lendo...

Motoristas de caminhão se juntaram ao movimento ontem, com o objetivo explícito de “bloquear a economia”. “Operações Tartaruga” (andar devagar nas principais estradas e rodovias) em volta de Lille, Toulouse, Lyon, Bordeaux, sul de Paris, Tours, Frontignan, Arras, várias partes da Normadia e muitos outros lugares – oficialmente houve mais de 30 “tartarugadas” em 15 cidades diferentes ontem (Outubro 18). Edit: Isso, no dia anterior à chamada Greve “Geral” convocada para hoje, Terça Feira (19 de outubro). “Geral” entre aspas porque claramente muitas pessoas continuaram trabalhando nos setores que oficialmente entraram em greve. Algumas das “operações” duraram apenas 20 minutos, mas outras continuaram por várias horas. "Tartarugadas" de carros regulares só aconteceram na pista de alta velocidade, porque caminhões grandes não são permitidos nelas.

Vários depósitos de petróleo foram bloqueados. Apesar das afirmações do governo no Domingo de que apenas 200 estações de petróleo foram fechadas, a organização responsável por produzir estatísticas sobre as estações disse ontem – Segunda-feira – que 1500 estão fechadas; e a quantidade de postos de gasolina em que se esgotou a gasolina deve ter sido muito maior que isso. Essa deficiência é devida tanto às greves e bloqueios das refinarias quanto à greve dos estivadores, que deixou pelo menos 60 petroleiros presos no Mediterrâneo, sem poder embarcar.
Liceus (colégios de ensino médio) continuam a ser bloqueados (oficialmente – de acordo com o Ministro da Deseducação – 260, mas 600 de acordo com a UNL – União Nacional dos Estudantes de Liceu)

Houve pequenas rebeliões e confrontamentos com a CRS (polícia de choque contra manifestações) em pelo menos cinco cidades – em Nanterre, Lyon, Lille, Mulhouse e Borges. Os chamados “casseurs” (literalmente “quebradores”: veja esse texto de 1994 em Inglês: vem atacando isso e aquilo em todo o país, as vezes de forma inteligente, as vez de forma indiferente, as vezes de forma estúpida e as vezes de forma realmente brutal.

In Marseille os lixeiros estão greve faz mais de uma semana (juntando-se aos estivadores e trabalhadores de refinarias). O lixo está transtornando os turistas, que estão ansiosos para consumir as novas áreas gentrificadas, introduzidas por artistas e pela construção de uma nova trilha de bonde, livre do fedor de proletários revoltados. O prefeito também está contrariado. Marseille já está se preparando para o ano em que vai se tornar a Capital Cultural da Europa em 2013. Com a Ryanair retirando a sua linha aérea de lá, dando ao termo “vôo de capital” um sentido quase literal, o projeto de trazer os clientes das quatro pontas do globo pode muito bem ter sido arruinado. Toda aquela regeneração gloriosa com uma superfície limpinha, desenhada para reduzir todo senso de passado a uma foto turística, foi destruída pela subversão radical. Como um lixeiro disse, “Somos o proletariado, não podemos só sentar e girar nossos polegares.” Apesar disso possivelmente vir de um membro do velho estilo do Partido Comunista, na atmosfera da ideologia Republicana em que todo mundo é encorajado a se definir como um “cidadão” se trata de um lembrete refrescante da verdade social antagonística básica. Uma jovem de 16 anos de Marseille, Sarah Jlassi, acrescentou que “Isso já foi além das pensões, se trata da nossa sociedade injusta e dividida.” Apesar disso certamente estar no centro do movimento, jovens na mídia e na rua, de todas as origens, estão constantemente dizendo o quanto seus pais estão estressados depois do trabalho, e o quanto estes não conseguem se comunicar com eles por isso.

Alguns anos atrás, o prefeito trouxe o exército para limpar o lixo. Se ele vai fazer isso de novo no atual clima bem mais generalizado de guerra de classes, não se sabe, mas ele poderia acabar encontrando uma frustração bem maior que a Ryanair brincando de ser difícil. E isso com certeza a longo prazo – a chamada “cena radical” vem se organizando a muito tempo contra a gentrificação e o lixo cultural que vai encher as ruas em pouco mais de dois anos (uma tradução desse texto sobre arte e gentrificação vem se tornado muito popular nos últimos 18 meses)

Em Languedoc-Roussilon, onde eu vivo:
Em Nimes (no estado de Gard), todos os lycees estão fechados, e houve sit-ins na prefeitura.
Ales (também em Gard), um bloqueio das linhas de trem, com fogo pra manter as coisas quentes.

Bombeiros entraram em greve por toda a Gard, respondendo apenas aos chamados mais urgentes.

Em Pepignan, 150 grevistas bloquearam um depósito de petróleo por quatro horas, com pneus queimando por toda a estrada. Um motorista de trem apoiando o bloqueio disse na televisão, “Isso não é sobre a aposentadoria, mas sobre todo o futuro dessa sociedade”, embora existam tantos modos de entender as implicações disso quanto pessoas que se sentem da mesma forma. 200 professores ocuparam uma instituição estatal local (não sei bem qual). Um carro de bombeiro foi atacado com pedras.

Em frontignan, perto de Sete, 300 motoristas de trem e de caminhão, além de outros, bloquearam um depósito de gasolina, começando muito cedo na madrugada – interrompendo a distribuição em três municípios. Um motorista de trem disse que “Estamos fazendo isso pelo futuro – pelos nossos netos”, apesar deles também estarem claramente fazendo aquilo por eles mesmos. Os policiais, precedidos por um prefeito muito razoável e gentil pedindo uma dispersão calma, desbloquearam o depósito no meio da tarde sem resistência – 300 pessoas, num lugar relativamente isolado, não sendo suficientes contra policiais armadas com spray de pimenta e bombas de efeito moral.

No entanto, a expulsão foi imediatamente seguida por uma mini-Greve Geral na área de Frontignan. Aude também teve o bloqueio de um depósito de óleo até o meio da tarde.

Em Montpellier o “concierge” (escritório de segurança e vigilância) de um lycee foi completamente destruído por fogo. E muitas das janelas desse lycee foram “quebradas” (são janelas muito grossas da alta segurança, então nenhuma delas despedaçou) por mais ou menos 50 jovens encapuzados Um professor, que possivelmente discordou desse ataque razoável, teve um molotov jogado em sua direção, que não a alcançou ou feriu de forma alguma. Ela os chamou de terroristas. A escola foi evacuada.
Na sexta feira 15 de outubro, mais ou menos 60 jovens atacaram o bloqueio de um liceu de alto nível em Montepplier (“Joffre”) – policiais do BAC (brigada anticrime) e suspeitos de serem do RG (equivalente do Serviço Especial) foram vistos em seus carros do lado de fora, saindo apenas um minuto antes da multidão de jovens chegarem. Esses jovens também atacar estudantes “universitários” (estudantes de 12 a 15 anos), e depois atacaram outra escola ali perto, dessa vez passando pelos dormitórios roubando o que podiam. Um carro com um casal dentro foi virado fora dessa escola, e aparentemente um motorista de bonde foi esfaqueado na mão. Um radialista disse a uma adolescente que ele estava entrevistando que ele teve informação por dentro de que eles haviam sido manipulados pela polícia, só que ele nunca divulgou nada disso (provavelmente por medo de perder o seu emprego). Claramente, no entanto, as degradações da vida nos subúrbios e a mentalidade de gangue que a sobrevivência engendra significam que alguns jovens não precisam ser manipulados – eles vêem tudo em termos de um mundo em que um cachorro come outro cachorro, e vai ser necessário um risco considerável de um diálogo entre aqueles jovens que se identificam com e participam de um movimento social geral e aqueles mais niilistas só que sem direção (ou objetivos) para mudar isso em vantagem para ambos. Certamente apontar dedos de forma moralista é a última coisa que vai influenciar qualquer mudança nessa área: esse tipo de gesto faz parte do mundo que eles estão certos em desprezar, mas não podem ver ou lutar contra ou realmente achar qualquer caminho para for a dele. E a situação não é melhorada pelas condenações generalizantes de qualquer coisa que envolva violência como coisa de “casseurs (quebradores) que não tem nada a ver com o movimento”. A imprensa local estava cheia de condenação por esses atos (apesar de alguns dos piores, surpreendentemente, não terem sido noticiados), mas quando o diretor do Lycee Joffre bateu o portão na mão de uma estudante participante do bloqueio e quebrou o seu pulso, isso foi considerado um “acidente”. Em outra escola na cidade, um professor anti-bloqueio que estava dentro do prédio empurrou uma barreira construída pelos estudantes de volta na calçada, quase machucando seriamente os rostos de alguns jovens. Um pai que educadamente avisou o professor dos perigos do que ele estava fazendo levou um soco na cara logo depois pelo mesmo professor. Mas críticas em bloco dos “casseurs” são um meio conveniente de ignorar essas contradições, e de não olhar para o que é bom e justificável e o que é doentio/equivocado nas ações dos “casseurs”.

Jovens do ensino médio cantaram essa semana: “No parlamente os Primeiros Ministros batem punheta o dia inteiro” (isso rima em francês e eles cantam).

Mais poderia ser dito, e eu não fui sequer capaz de desenvolver as respostas às questões colocadas na introdução, mas eu tenho que ir agora. Desculpas pelo atraso e insuficiência disso: problemas com a internet, com o computador e pessoais causaram o atraso...

19 de Outubro de 2010
Translated by L.M. em 27 de Outubro de 2010

Oct 27 2010 20:53

Yeah - translating can be a pain - there's never a good equivalent when it gets complicated. Since i don't speak or read Portuguese I can only guess the difficulties you had. Anyway, I've just sent it off to a Portuguese-speaking friend, and I suppose he might come back to me or direct to you with some suggestions for changes, but I wouldn't worry too much - if it gets the sense of it that's the essential thing. And it's good that you felt interested enough to do it. Thanks.